أحد المخاطر في مهنتي هو أن يسألني الناس عما سيحدث للسوق. من الواضح أن الاحتياطي الفيدرالي سيرفع أسعار الفائدة بشكل متكرر خلال الأشهر المقبلة، وسيواصل هذه العملية حتى تظهر إشارات واضحة على أن التضخم ينخفض ​​إلى مستويات يمكن تحملها. لكن أليس الاحتياطي الفيدرالي بعيدا عن المنحنى؟ لقد بلغ التضخم أعلى مستوياته منذ 40 عاما، ومع ذلك بدأ بنك الاحتياطي الفيدرالي فقط في رفع أسعار الفائدة. ألا يجب أن يرفع معدلات الفائدة بشكل كبير الآن؟ حسنا، لا. نحن بحاجة إلى التحدث عن كيفية عمل السياسة النقدية في الواقع.

وعندما نفعل ذلك، سنرى أن هناك مفارقة مقلقة بشأن السياسة الحالية. يجب أن يرفع الاحتياطي الفيدرالي أسعار الفائدة: يجب كبح جماح التضخم، ومن الناحية العملية فإن أسعار الفائدة هي الإجراء الوحيد المتاح. ومع ذلك، فإن المعدلات الأعلى ستعمل إلى حد كبير عن طريق ضرب سوق الإسكان - وعلى المدى الطويل، فإن إحدى المشكلات الكبيرة مع أميركا هي أننا لا نبني مساكن كافية.

أحد الأسباب التي تجعل المناقشات حول السياسة النقدية محيرة هو أن أسعار الفائدة التي يتحكم بها بنك الاحتياطي الفيدرالي لا تهم حقا بأي معنى مباشر للمستهلك العادي. يمكن لمجلس الاحتياطي الفيدرالي تحديد أسعار الفائدة قصيرة الأجل بشكل فعال - وفي الواقع، فإن هدفه الطبيعي هو سعر الفائدة الذي تقرض به البنوك بعضها البعض بين عشية وضحاها.

لكن لا توجد قرارات مهمة حقيقية تعتمد على سعر الفائدة هذا. ما يهم، بدلا من ذلك، هو المعدلات طويلة الأجل، لأن السياسة النقدية تؤثر بشكل أساسي على الطلب على الأصول المعمرة. إن الشركة التي تفكر في الاستثمار في البرامج التي سيتم استبدالها في غضون عامين، أو حتى آلة ستتآكل أو تصبح قديمة الطراز في غضون ثلاث أو أربع سنوات، لا تهتم كثيرا بمعدل الفائدة الذي يتعين عليها دفعه.

لكن تكاليف الفائدة مهمة عندما تقرر شراء شيء يدوم لعقود، مثل المنزل. في الواقع، فإن أهم أسعار الفائدة بالنسبة للاقتصاد هي، كما خمنت، معدلات الرهن العقاري. وإليكم الأمر: على الرغم من أن بنك الاحتياطي الفيدرالي لا يحدد معدلات الرهن العقاري بشكل مباشر، فإن البنوك التي تقرر مقدار تكلفة القروض تولي اهتماما كبيرا لما تعتقد أن بنك الاحتياطي الفيدرالي سيفعله في المستقبل. إذا كانت تتوقع ارتفاع معدلات الفائدة قصيرة الأجل، فستبدأ في فرض المزيد من الرسوم على قروض الإسكان على الفور، لأنها لا تريد تقييد أموالها لأنها ستكون قادرة على الحصول على المزيد لاحقا.

من المؤكد أنه مع توقع الجميع أن يواصل بنك الاحتياطي الفيدرالي رفع أسعار الفائدة قصيرة الأجل عدة مرات خلال العام المقبل، ارتفعت معدلات الرهن العقاري - والمعدلات طويلة الأجل للمقترضين من رجال الأعمال - بالفعل إلى حد ما إلى مستويات ما قبل الوباء، على الرغم من بدأ بنك الاحتياطي الفيدرالي للتو في رفع أسعار الفائدة. لذا فإن سياسة الأموال المقيدة تكون هنا بالفعل. ومن المؤكد تقريبا أن هذا سيؤدي إلى تهدئة الاقتصاد. ما إذا كان ستهدئ الأمور بدرجة كافية للسيطرة على التضخم - أو تهدئتها كثيرا، مما يؤدي إلى الركود - هو شيء يجب أن نراه. على أي حال، لا أرى أي بدائل للاحتياطي الفيدرالي. لا أعتقد أن التضخم قد ترسخ في الاقتصاد. يتوقع كل من الأسواق والمستهلكين أن ينخفض ​​كثيرا في غضون عام أو نحو ذلك. ومع ذلك، هناك المشكلة.

ستعمل جهود بنك الاحتياطي الفيدرالي للسيطرة على التضخم بشكل أساسي من خلال سوق الإسكان، مما يؤدي إلى انخفاض المبيعات والبناء. والذي لن يكون سيئا للغاية لولا حقيقة أن أميركا لم تقم ببناء منازل كافية على المدى الطويل. منذ عام 2014 تقريبا، ارتفعت تكلفة المأوى، وفقا لتقدير مكتب إحصاءات العمل، بشكل أسرع بكثير من التكلفة الإجمالية للمعيشة. أنا لا أتحدث عن أسعار المساكن. أنا أتحدث عن أسعار الإيجار للشقق و«الإيجار المكافئ للمالك». ماذا يحدث هنا؟

الجواب هو أنه بعد فقاعة الإسكان وكساد العقد الأول من القرن 21، انهار بناء المساكن الجديدة ولم يتعافى تماما. يمكن أن يُعزى بعض هذا إلى رفض إقامة مساكن في أماكن مثل كاليفورنيا ونيويورك، لكن بناء المساكن قد تأخر وارتفعت تكاليف المأوى حتى في أماكن مثل تكساس، حيث يكون تقسيم المناطق ليبراليا للغاية. لذلك نحن حقا بحاجة لبناء المزيد من المساكن في هذا البلد. هل تدركون المشكلة. نحن بحاجة إلى معدلات فائدة أعلى، على الأقل لفترة من الوقت، لخفض التضخم. لكن المعدلات المرتفعة «ستنجح» إلى حد كبير عن طريق خفض بناء المساكن، الذي كان بالفعل منخفضا للغاية. في الوقت الحالي، لا أرى بديلا. يمكننا، من حيث المبدأ، محاولة تهدئة الاقتصاد عن طريق زيادة الضرائب، على سبيل المثال. وربما يتيح لنا التراجع التدريجي من قبل المستهلكين، مع انحسار آثار مساعدات الجائحة، انخفاض التضخم ومن ثم  إعادة أسعار الفائدة إلى الانخفاض.

بول كروجمان *

*أكاديمي أميركي حائز على جائزة نوبل في الاقتصاد.

ينشر بترتيب خاص مع خدمة «نيويورك تايمز»